地球的岩石圈(或地壳)已经形成40多亿年了。在这漫长的地史期间中,它无时无刻不发生变化,从成分、结构、构造直至地球表面的形态。这种使岩石圈(或地壳)发生变化的作用就是地质作用;使它发生变化的力量叫地质营力。
科学家根据地质作用的速度把地质作用分为两类。一种是突发的或灾变性的地质作用,如火山、地震和海啸、山崩或雪崩、山洪和泥石流等。另一类是极缓慢而安静的地质作用,常不易被人们觉察,如湖泊沉积作用,地表的沉陷,海岸的变迁等。沈阳附近的一座皇陵今天已被2米多厚的黄土覆盖了,每年约堆积1mm左右,与华北地区普遍有百余米厚的黄土比较,堆积就是缓慢的了。
根据地质营力还可把地质作用分为内力作用和外力作用。内力作用由地球内部的能—主要是重力能和放射性元素蜕变产生的热能所引起,或者说,内力作用就是要通过各种方式和手段—不管是突变的还是渐变的—来释放地球内部积累起来的能量。相应地,由地球以外的能源引起的是外力作用。太阳的幅射能是最主要的外力作用,有了太阳,才有昼夜的温差,一年有四学,地球才有气候带;也因为有了太阳,才有了地球的生物圈。
简单地说,外力作用唱的是三部曲:首先是使岩石破碎,然后是把它们从原来的地方搬走,搬运到另一个地方去沉积下来,即风化剥蚀—搬运—沉积。所以,外力作用的总趋势是“削高填平”,把高山和高原破坏掉,把它们搬到低洼的地方,使低洼的地方填平,结果是使地表夷面(出现一个夷平面)。
按这个罗辑,那地球表面不早就是一马平川了吗?地球表面之所以有高原和盆地的差异,就是因为有内力作用。大陆板块的碰撞,造成大面积内的地壳增厚和隆升,如西藏高原;大量的岩浆活动则可以造成一个地区的热隆升。正断层活动则造成线形的沉陷带,象东非裂谷、山西地堑等。所以,今天能看到的高山深谷,都是年轻的(有的是还在进行中的)地壳运动的反映,而古老的高原或山脉则已被夷平了,象欧洲的华力西造山带,约在2.5亿年前形成,今天连丘陵都见不到了,只是地表有些起伏而已。
综合以上所述,内力作用与外力作用是地史期间始终存在的一对矛盾。这种对立统一性表现在:一方面在破坏旧的,一方面在建设新的,而新、旧两者又是互为依存、彼此转化的。地质作用一方面在建造新的,一方面在改造旧的;建造阶段内有改造,改造阶段内有建造,只是看以何者为主罢了。
有了这样一个思想框架,我们就可以去具体地认识各种各样的地质作用了。